La NASA detecta el núcleo del «cometa más grande jamás visto»

Su núcleo es unas 50 veces más grande que el de la mayoría de los cometas conocidos. Según los investigadores, pasará cerca del Sol en 2031.

Fuente: NASA

Según lo informado por la NASA este jueves, la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio ha determinado el núcleo del cometa más grande jamás visto por los astrónomos: el diámetro estimado es de aproximadamente 80 millas de ancho, lo que lo hace unas 50 veces más grande que el que se encuentra en el corazón de la mayoría de los cometas conocidos.

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Según los datos aportados, se estima que la masa de este cometa es de 500 billones de toneladas, cien mil veces mayor que la masa de un cometa típico que se encuentra mucho más cerca del Sol.

Los investigadores informaron que este cometa gigante, nombrado como C/2014 UN271, se dirige hacia la zona de la Tierra a 22,000 millas por hora desde el borde del sistema solar, pero aseguraron que nunca se acercará a más de mil millones de millas del Sol, que es un poco más lejos que la distancia del planeta Saturno. Los científicos prevén que esto suceda en 2031.

«Este cometa es, literalmente, la punta del iceberg de muchos miles de cometas que son demasiado débiles para verlos en las partes más distantes del sistema solar», dijo David Jewitt, profesor de ciencia planetaria y astronomía en la Universidad de California (UCLA) y coautor del nuevo estudio en The Astrophysical Journal Letters. «Siempre hemos sospechado que este cometa tenía que ser grande porque es muy brillante a una distancia tan grande. Ahora confirmamos que lo es».

Comparación del tamaño de distintos núcleos. (Fuente: NASA)

El cometa C/2014 UN271 fue descubierto por los astrónomos Pedro Bernardinelli y Gary Bernstein en imágenes de archivo del Dark Energy Survey en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile.

«Este es un objeto asombroso, dado lo activo que es cuando todavía está tan lejos del Sol», dijo el autor principal del artículo, Man-To Hui, de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Macao, Taipa, Macao. «Supusimos que el cometa podría ser bastante grande, pero necesitábamos los mejores datos para confirmarlo». Los datos que fueron claves para analizar el tamaño de este cometa los brindó el telescopio Hubble, que tomó cinco fotos del cometa el 8 de enero de 2022.

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